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《伟大的博物学家》:他们让我们认识了自然

http://www.newdu.com 2017-10-14 人民日报 王晨 参加讨论

    当我第一次在商务印书馆拿到《伟大的博物学家》英文原版时,内心的兴奋是无以言表的。翻一翻目录,尽是科学史上如雷贯耳的名字:亚里士多德、老普林尼、列文虎克、林奈、布丰伯爵、拉马克、居维叶、洪堡、达尔文和华莱士。常常跟显微镜打交道的人对列文虎克这个名字绝不会陌生,对植物学感兴趣的人一定知道林奈为这门学科带来了什么,整体而言中国大众最耳熟能详的一定是亚里士多德和达尔文这两位了,不过如果稍加提醒,许多人也许还能记起小学的一篇课文《松鼠》,它正出自布丰伯爵之手。
    《伟大的博物学家》由英国伦敦自然历史博物馆罗伯特·赫胥黎主编,主要由来自伦敦自然历史博物馆的专家学者撰稿,讲述了一共39位伟大博物学家的故事。在对他们理解最深刻的学者笔下,这些博物学家的心路历程和研究脚步徐徐铺开,逐步展示出博物学这个学科的发展脉络。像几乎所有重大思想成就一样,博物学的发展绝不是线性的。即使是象牙塔里的学问也深受当时世俗的影响,教会对知识解释权的垄断自不用说,英国和法国资产阶级革命的影响也是深远的,许多大博物学家的身上都能看出草蛇灰线的痕迹。
    博物学是人类与大自然打交道的一门古老学问,我们所依随的世界如动物、植物、矿物、生态系统等无不依赖博物学的观察、描述、分类等。人类自诞生以来,就必须对自然进行认识和分类——植物的食用、有毒或药用,动物有无危险和能否利用,哪些石头能够用来制造工具、冶炼金属。不过,博物学最宝贵的精神无疑是剔除实用目的后对自然世界孜孜不倦的好奇心和刨根问底的勇气。当我们在自然博物馆惊叹于大千世界的芸芸万物时,千万不要忘记那些为我们打开双眼的人,他们就是伟大的博物学家们。在描述和分类的基础上,他们没有止步于肉眼所及的表象,而是勇敢地提出了“为什么”和“怎么会”的问题,并在解决这些问题的道路上实现了人类知识的积累、智力的发展和思想的交锋,为如今高度专门化的自然科学奠定了坚实的基础。
    真正的博物学始于古希腊时期,亚里士多德也是本书列出的第一位博物学家。在他的时代,亚里士多德以其研究范围的广博而闻名,更重要的是,他的工作在自然科学的发展中起到了持续的重要作用。亚里士多德的工作显然很受查尔斯·达尔文的青睐,后者曾称他是有史以来最伟大的观察者之一。
    博物学在古希腊萌芽,在整个西欧开花结果,好像又成了欧洲中心论的有力证据之一。不过就像本书揭示的那样,如果不是伊斯兰学者的翻译和复制(伊斯兰典籍中的亚里士多德是戴着大头巾的形象),后来的西方人很可能对古希腊灿烂的思想文化一无所知。
    在关于世界运行机制的学说中,中国古代的阴阳五行说和希腊的四元素说(土、气、火、水)是何等令人惊奇地相似,《神农本草经》《南方草木状》和《本草纲目》等“博大精深”的传统医学也是中国留给世界的有价值的遗产,但在博物的实践和内涵上,我们做得似乎远远不够。我们有领先于西方多少年的印刷术、火药和指南针,但由于博物学传统的缺失多多少少影响了在科学发展上的速度。无论如何,从古希腊时代到达尔文所在的19世纪,正是博物学在欧洲从诞生到逐渐成熟、演变成专门化科学职业的历程。在这样漫长的历史时期,博物学的发展历程并非一帆风顺,古典时期文明湮灭后是教会垄断知识解释权的黑暗漫长中世纪,而文艺复兴学者对于亚里士多德古代文本的依赖又到了迷信的地步。16世纪末自然主义兴起并开始指导人们的思维,培根鼓励人们“对自然发问”,这种观察并描述自然世界的新方法促使整个知识界以更加理性和科学的态度来对待自然,认识世界。
    这是一本严谨明晰而又美丽迷人的书,它以可读性极强的方式按照编年顺序(在很大程度上也是博物学渐进发展的顺序)娓娓道来,将有关植物、动物(包括昆虫和人类)和地理的理论与分析结合得天衣无缝,并配上了近200幅来自伦敦自然历史博物馆的珍稀而精美的相关图像资料,让人直观地看到博物学家令人赏心悦目的工作成果。
    我们应该感激这些孜孜不倦地进行搜集、记录、描述和收集的大博物学家们,和其他伟大的科学家一样,他们彻底改变了我们看待自然世界的方式,教会了我们理解它的方法。这也是我非常愿意认真翻译这本书的原因,它既是人类历史上一个伟大群体的传记,也是自然科学本身的历史。来自英国、法国等拥有悠久自然博物学传统的国家的专家学者们告诉读者,博物学不但是穷尽万物的学问,更是一种生活态度。那些伟大的博物学者用自己的生命历程展示了人类在面对浩瀚而沉默的自然时,是怎样利用一代代拥有杰出智慧和勇气的人物揭示它的秘密的。(王晨 作者系本书译者)
    《伟大的博物学家》:(英)罗伯特·赫胥黎主编,王晨译,商务印书馆出版 (责任编辑:admin)
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