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《元素的盛宴》选摘:复杂的生命体

http://www.newdu.com 2017-10-12 中国教育新闻网 山姆·基恩 参加讨论

    《元素的盛宴:化学奇谈与日常生活》,[美]山姆·基恩著,杨蓓、阳曦译,接力出版社2013年9月出版
    生命体非常复杂,拥有蝴蝶效应式的混沌性,如果随便挑一种元素注入你的血液、肝脏或胰腺,那基本上只有天知道会发生什么。就算你的大脑或神智不受影响,你也不知道身体里出了什么事儿。人类最高级的能力——我们的逻辑、智慧和判断力——十分容易陷入骗局,比如碘这样的元素就很危险。
    也许没什么好大惊小怪的,因为碘的化学构造就很有欺骗性。周期表中从左到右,元素一般会越来越重;19世纪60年代,德米特里·门捷列夫宣布原子量的增长确定了周期表的周期性,所以周期表里有一条普遍规律,同一行中的元素原子量通常是逐渐增长的。问题在于,自然界的普遍规律不能有例外,但门捷列夫心里非常清楚,周期表的右下角就有一个刺儿头例外。每种元素都应该和相似的元素排成一列,所以52号元素碲必然在53号元素碘的左边;可是碲比碘重,不管门捷列夫怎么迁怒其他化学家,说他们的测重设备有问题,碲就是比碘重。谁都不能改变事实。
    今天看来,这样的颠倒不过是无关痛痒的化学小花招,羞辱门捷列夫的笑话而已。今天的科学家知道,周期表中的92种自然元素里有四对是颠倒排列的——氩和钾,钴和镍,碘和碲,还有钍和镤——人工制出的超重元素也有几对是颠倒的。但是在门捷列夫之后一个世纪,人们却发现碘身上有一个更大、更阴险的例外,它就像是个玩三牌戏的骗子,一下子就卷入了一场黑手党斗殴。你看,今天印度仍有上十亿人坚信和平贤者圣雄甘地一定很讨厌碘。甘地很可能也讨厌铀和钚,因为它们可以用来制造炸弹,不过根据甘地那些想沾光的现代门徒的说法,甘地内心深处十分憎恨53号元素。
    1930年,为了抗议英国人沉重的盐税,甘地领导印度人民进行了著名的“食盐长征”,一直走到丹迪。食盐是印度这样贫穷的国家能够自己生产的为数不多的几种商品之一。人们只需要搜集海水,让它们蒸发,然后把盐装在麻袋里拿去街上卖就好了。英国政府给制盐业定的税率是8.2%,这样的贪婪和荒谬不啻于让贝都因人为挖沙子纳税或是让爱斯基摩人为制冰纳税。为了表示抗议,3月12日,甘地和78位追随者踏上了240英里的征途。每过一个村庄,就有更多人加入他们的行列,4月6日,他们走到海边小镇丹迪的时候队伍已经延伸到了2英里长。甘地把人群召集起来,人们聚拢过来的时候,他捧起一捧富含盐分的泥土,然后喊道:“我正在用这些盐撼动(英)帝国的根基!”这便是发生在南亚次大陆的波士顿倾茶事件。甘地鼓励大家违反法律,不缴盐税,直到17年后印度获得独立,所谓的食盐才真正成了千家万户里普通的食材。
    唯一的问题是,普通的食盐里几乎不含碘,而碘对健康十分重要。20世纪初,西方国家发现,要想预防先天性缺陷和智力迟钝,在饮食中加入碘是政府能采取的最廉价也最有效的全民健康措施。1922年,瑞士率先施行在食盐中强制加碘的政策,其他国家紧随其后,因为通过食盐可以轻松廉价地把碘送到人们的餐桌上。印度的医生也意识到了,考虑到印度的土壤里缺碘,生育率又高得吓人,那么在食盐中加碘可以使数百万儿童免遭先天缺陷之苦。
    不过,即使在甘地长征的几十年后,制盐在印度仍是一项自产自销的行业。西方人曾在印度推行过加碘盐,所以在印度人的心目中,它是殖民主义的象征。随着碘盐的健康收益日渐清晰和印度的现代化,从20世纪50年代到90年代,印度各州的政府陆续颁布了禁止销售无碘盐的法令,但这并不意味着人们没有异议。1998年,印度联邦政府强迫三个顽固不化的州禁止无碘盐,却遭到了反击。手工制盐者抗议加碘工序增加了成本,印度民族主义者和甘地主义者强烈批评西方科技的入侵。一些怀疑论者甚至毫无依据地担心加碘盐会传播癌症、糖尿病和肺结核,奇怪的是,还有“坏脾气”。他们反对得十分激烈,仅仅两年后——联合国和印度的每位医生都看得目瞪口呆——首相收回了对无碘盐的禁令。从技术上说,无碘盐只在三个州合法,但联邦政府的举动被解释成事实上的默认。全国加碘盐的消费量骤降13%,先天性缺陷随之抬头。
    幸运的是,这样的情况只持续到了2005年,一位新首相再次禁止了无碘盐。但这很难解决印度的缺碘问题,以甘地为名的不满仍使人们群情激愤。联合国希望对甘地的印象比较淡漠的孩子们能产生对碘的喜爱,所以他们鼓励孩子把自己家厨房里的盐偷偷拿到学校里去。然后在学校里,老师和学生一起在化学实验室里测试盐里面是否有碘。不过这个计划没有成功。虽然印度政府每年只要在每个人身上花1分钱就能生产出足够全体公民食用的加碘盐,但盐的运输费用很高,半个国家的人——5亿人——没办法方便地定期获取加碘盐。这会带来严重后果,不仅仅是先天性缺陷。缺乏微量元素碘会导致甲状腺肿大,脖子上的甲状腺会长成丑陋的肿块。如果碘缺乏得不到改善,甲状腺会萎缩。甲状腺负责激素的产生和释放,脑激素也包括在内,所以没了甲状腺,身体就会出问题,人类的智力会快速衰退,甚至退化到智力延迟状态。
    英国哲学家伯特兰·罗素是20世纪另一位杰出的和平主义者,他曾将碘的例子当成灵魂不朽论的反证。“思考所用的能量似乎有其化学根源,”他写道,“比如说,缺碘会把一个聪明人变成傻子,智力现象似乎是建立在物质基础上的。”换句话说,碘让罗素意识到,理智、情感和记忆都取决于大脑的物质状况。他没发现有什么方法能将“灵魂”从身体里分离出来,于是他推断,人类丰富多彩的内心世界,人类所有光荣与大部分烦恼的源头,都完全来自化学。归根结底,我们就是元素周期表。 (责任编辑:admin)
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